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« La naissance d’un État juif en Palestine est un événement de l’histoire du monde qui doit être considéré dans la perspective, non pas d’une génération ou d’un siècle, mais dans la perspective de mille, deux mille, voire trois mille ans. » (Winston Churchill)

Permettez-moi de jouer cartes sur table. Je ne suis pas impartial lorsqu’il s’agit d’Israël. Bien au contraire.

La création de l’État en 1948, l’accomplissement de son rôle de foyer et de refuge pour les Juifs du monde entier, son adhésion sans réserve à la démocratie et à l’État de droit, ainsi que ses impressionnantes réalisations scientifiques, culturelles et économiques sont des accomplissements qui dépassent mon imagination la plus folle.

Pendant des siècles, les Juifs du monde entier ont prié pour un retour à Sion. Nous sommes les plus chanceux qui avons vu ces prières exaucées. Je suis reconnaissant d’être le témoin de cette période, la plus extraordinaire de l’histoire juive et de la souveraineté juive – pour reprendre les paroles de l’Hatikvah, l’hymne national d’Israël, « d’être un peuple libre sur notre terre, la terre de Sion et de Jérusalem ».

Et si l’on ajoute l’élément clé, à savoir que tout cela s’est déroulé non pas dans le Midwest, mais au Moyen-Orient, où les voisins d’Israël ont décidé dès le premier jour de le détruire par tous les moyens possibles – des guerres à grande échelle aux guerres d’usure ; de l’isolement diplomatique à la délégitimation internationale ; des boycotts économiques primaires, secondaires et même tertiaires ; du terrorisme à la propagation de l’antisémitisme, souvent à peine voilé sous la forme d’antisionisme ou de campagnes BDS – l’histoire d’Israël devient d’autant plus remarquable.

Aucun autre pays n’a été confronté, même de loin, à une remise en cause aussi constante de son droit à l’existence, même si le lien biblique, spirituel et physique séculaire entre le peuple juif et la terre d’Israël est certainement unique dans les annales de l’histoire.

En effet, ce lien revêt un caractère complètement différent de celui sur lequel, par exemple, les États-Unis, l’Australie, le Canada, la Nouvelle-Zélande ou la plupart des pays d’Amérique latine ont été fondés, c’est-à-dire par des Européens qui n’avaient aucun droit légitime sur ces terres, qui ont assujetti et décimé les populations indigènes et affirmé leur autorité. Ou encore, les pays d’Afrique du Nord qui ont été conquis et occupés par des envahisseurs arabo-islamiques qui, sans hésitation, ont redéfini leur caractère national. Ou encore des nations comme l’Irak et la Jordanie, qui ont été créées par les puissances occidentales impérialistes de l’époque pour des raisons totalement intéressées.

Aucun autre pays n’a été confronté à des obstacles aussi considérables à sa survie, ni subi le même niveau de campagne sans fin de diabolisation et de dénigrement de la part d’un trop grand nombre de nations prêtes à faire fi de l’intégrité et de la moralité et à suivre servilement la volonté des États arabes, plus nombreux et riches en ressources énergétiques.

Pourtant, les Israéliens n’ont jamais succombé à une mentalité de forteresse, n’ont jamais abandonné leur profond désir de paix avec leurs voisins ou leur volonté de prendre des risques sans précédent pour parvenir à cette paix – comme ce fut le fait par exemple avec l’Égypte en 1979 et la Jordanie en 1994, lors du retrait unilatéral de Gaza en 2005, et un jour, sans doute, dans le cadre d’un accord avec les Palestiniens, lorsque leurs dirigeants accepteront enfin la réalité d’Israël – ils n’ont jamais perdu leur joie de vivre et n’ont jamais faibli dans leur détermination à construire un État dynamique et démocratique.

Les politiques génocidaires de l’Allemagne nazie et de ses alliés ont conduit ce peuple au bord de la destruction totale. Ce peuple s’est montré totalement impuissant à influencer un monde largement indifférent pour arrêter, ou même ralentir la solution finale. Et ce peuple, au nombre d’à peine 600 000 personnes, vivant côte à côte avec des voisins arabes souvent hostiles, sous une occupation britannique peu sympathique, sur un sol rude, sans ressources naturelles significatives autres que le capital humain, dans ce qui était alors la Palestine mandataire.

Que le drapeau bleu et blanc d’un Israël indépendant ait pu être planté sur cette terre, à laquelle le peuple juif était intimement lié depuis l’époque d’Abraham, trois ans seulement après la fin de l’Holocauste – et avec le soutien d’une majorité décisive des membres de l’ONU de l’époque (33 en faveur, 13 contre, et dix abstentions) – dépasse l’entendement.

De plus, le fait que cette minuscule communauté de Juifs, y compris des survivants de l’Holocauste qui avaient réussi à se rendre en Palestine mandataire malgré le blocus britannique et les camps de détention britanniques à Chypre, ait pu se défendre avec succès contre l’assaut de cinq armées arabes permanentes, est quasiment incompréhensible.

Pour comprendre l’essence de la signification d’Israël, il suffit de se demander comment l’histoire du peuple juif aurait pu être différente s’il y avait eu un État juif en 1933, en 1938, ou même en 1941. Si Israël avait contrôlé ses frontières et son droit d’entrée à la place de la Grande-Bretagne, si Israël avait eu des ambassades et des consulats dans toute l’Europe, combien de Juifs supplémentaires auraient pu s’échapper et trouver refuge ?

Au lieu de cela, les Juifs ont dû compter sur la bonne volonté des ambassades et des consulats d’autres pays et, à quelques rares exceptions près, ils n’y ont trouvé ni la  » bienveillance  » ni la  » volonté  » de les aider.

J’ai été le témoin direct de ce que représentaient les ambassades et consulats israéliens pour les Juifs attirés par l’attraction de Sion ou la poussée de la haine. Dans la cour de l’ambassade d’Israël à Moscou, j’ai vu des milliers de Juifs cherchant à quitter rapidement une Union soviétique en proie à des changements cataclysmiques, craignant que ces changements n’aillent dans le sens d’un regain de chauvinisme et d’antisémitisme.

Abasourdi, j’ai observé de près qu’Israël n’a jamais hésité, pas même un instant, à transporter les Juifs soviétiques vers la patrie juive, même lorsque des missiles Scud lancés depuis l’Irak ont traumatisé la nation en 1991. Le fait que ces Juifs aient continué à monter dans des avions pour Tel Aviv alors que des missiles explosaient dans les zones habitées par les Israéliens, en dit long sur les conditions qu’ils laissaient derrière eux. En fait, à deux reprises, j’ai été assis dans des pièces fermées avec des familles juives soviétiques qui venaient d’arriver en Israël pendant ces attaques de missiles. Pas une seule fois l’une d’entre elles n’a remis en question sa décision d’établir une nouvelle vie dans l’État juif. Et cela en dit long sur Israël qui, malgré toutes les préoccupations sécuritaires pressantes, a réussi à continuer d’accueillir ces nouveaux immigrants sans faillir.

J’ai voyagé dans la région de Gondar en Éthiopie dans les années 1980 et j’ai rencontré des Juifs qui avaient attendu des siècles, peut-être des millénaires, pour retourner à Sion, sans jamais perdre leur foi ou leur espoir. Et ils sont revenus, lors d’opérations extraordinaires organisées par Israël. Comme le disait alors un leader afro-américain : « C’était la première fois que des Africains étaient emmenés hors du continent, non pas enchaînés pour l’esclavage, mais dans des avions pour la liberté. »

Et comment pourrais-je jamais oublier l’élan de fierté – la fierté juive – qui m’a complètement submergé il y a 40 ans, en juillet 1976, en entendant l’étonnante nouvelle du sauvetage audacieux par Israël des 106 otages juifs détenus par des terroristes arabes et allemands à Entebbe, en Ouganda, à plus de 3 200 kilomètres des frontières d’Israël ? Le message est sans équivoque : Les Juifs en danger ne seront plus jamais seuls, sans espoir, et totalement dépendants des autres pour leur sécurité.

Enfin, je me souviens encore, comme si c’était hier, de ma toute première visite en Israël. C’était en 1970, j’avais à peine 21 ans.

Je ne savais pas à quoi m’attendre, mais je me souviens avoir été très ému dès l’embarquement dans l’avion d’El Al, jusqu’à mon premier regard de la côte israélienne par le hublot de l’avion. En débarquant, je me suis surpris à vouloir embrasser le sol. Dans les semaines qui ont suivi, je me suis émerveillé de tout ce que je voyais. Pour moi, c’était comme si chaque immeuble d’habitation, usine, école, orangeraie et bus « Egged » n’était rien d’autre qu’un miracle. Un État, un État juif, était en train de naître sous mes yeux.

Après des siècles de persécutions, de pogroms, d’exils, de ghettos, de colonies de peuplement, d’inquisitions, de diffamations, de conversions forcées, de législations discriminatoires et de restrictions à l’immigration – et, non moins, après des siècles de prières, de rêves et d’aspirations – les Juifs étaient revenus chez eux pour être maîtres de leur destin.

J’ai été bouleversé par le brassage des populations, des origines, des langues et des modes de vie, et par l’intensité de la vie elle-même. Tout le monde, semblait-il, avait une histoire fascinante à raconter. Il y avait des survivants de l’Holocauste avec des récits poignants de leurs années dans les camps. Il y avait des Juifs des pays arabes, dont les histoires de persécution dans des pays comme l’Iraq, la Libye et la Syrie étaient peu connues à l’époque. Il y avait les premiers Juifs arrivant d’URSS et cherchant à être rapatriés dans la patrie juive. Il y avait les sabras – les Israéliens de naissance – dont beaucoup de familles vivaient en Palestine depuis des générations. Il y avait les Arabes locaux, chrétiens et musulmans. Il y avait les Druzes, dont les pratiques religieuses restent secrètes pour le monde extérieur. La liste est longue.

J’ai été ému au-delà des mots par la vue de Jérusalem et la ferveur avec laquelle les Juifs de toutes origines priaient au Mur occidental. Venant d’une nation qui était à l’époque profondément divisée et démoralisée, j’ai trouvé que mes pairs israéliens étaient ouvertement fiers de leur pays, désireux de servir dans l’armée et, dans de nombreux cas, déterminés à se porter volontaires pour les unités de combat les plus élitistes. Ils se sentaient personnellement impliqués dans l’entreprise de construction d’un État juif, plus de 1 800 ans après que les Romains ont écrasé la révolte de Bar Kochba, la dernière tentative juive de souveraineté sur cette même terre.

Certes, la construction d’une nation est un processus infiniment complexe. Dans le cas d’Israël, elle a commencé sur fond de tensions avec une population arabe locale qui revendiquait ces mêmes terres et a tragiquement refusé une proposition des Nations unies visant à diviser le territoire en deux États, arabe et juif ; alors que le monde arabe cherchait à isoler, démoraliser et finalement détruire l’État ; alors que la population d’Israël doublait au cours des trois premières années d’existence du pays, exerçant une pression inimaginable sur des ressources extrêmement limitées ; alors que la nation était obligée de consacrer une grande partie de son budget national limité aux dépenses de défense ; et alors que le pays s’efforçait de forger une identité nationale et un consensus social au sein d’une population qui ne pouvait pas être plus hétérogène sur le plan géographique, linguistique, social et culturel.

En outre, il y a la question délicate et sous-estimée du conflit potentiel entre les réalités désordonnées de l’État et, dans ce cas, les idéaux et la foi d’un peuple. C’est une chose pour un peuple de vivre sa religion en tant que minorité ; c’en est une autre d’exercer la souveraineté en tant que population majoritaire tout en essayant d’adhérer à ses normes éthiques. Inévitablement, des tensions apparaîtront entre l’autodéfinition spirituelle ou morale d’un peuple et les exigences de la gestion de l’État, entre les concepts les plus élevés de la nature humaine et les réalités quotidiennes des individus occupant des postes de décision, exerçant un pouvoir et conciliant divers intérêts concurrents.

Même dans ce cas, devons-nous placer la barre si haut au point qu’Israël – contraint de fonctionner dans le monde des relations internationales et de la politique, souvent sordide et moralement ambigu, surtout en tant que petit État encore menacé – ne sera jamais à la hauteur ?

Pourtant, l’idée qu’Israël devienne un jour indifférencié d’un point de vue éthique de tout autre pays, cherchant par réflexe à s’abriter derrière la justification commode de la realpolitik pour expliquer son comportement, est tout aussi inacceptable.

Les Israéliens sont des praticiens récents de la politique d’État. Malgré tous les succès remarquables qu’ils ont remportés, considérez les défis politiques, sociaux et économiques considérables auxquels ont été confrontés les Etats-Unis, 50 ou même 150 ans après leur indépendance, ou, d’ailleurs, les défis auxquels ils font face aujourd’hui, notamment les inégalités sociales et économiques persistantes et les divisions politiques profondes, voire croissantes. Et n’oublions pas que les États-Unis, contrairement à Israël, sont un vaste pays doté d’abondantes ressources naturelles, d’océans sur deux côtés et demi, d’un voisin doux au nord et d’un voisin plus faible au sud.

Comme toute démocratie dynamique, l’Amérique est un chantier permanent. Il en va de même pour Israël. Admirer Israël comme je le fais ne signifie pas pour autant ignorer ses défauts, notamment l’intrusion excessive et impie de la religion dans la politique, la marginalisation inexcusable des courants religieux juifs non orthodoxes, les dangers posés par les fanatiques politiques et religieux et la tâche inachevée, quoiqu’indéniablement complexe, d’intégrer les Arabes israéliens dans la communauté nationale.

Mais cela ne signifie pas non plus qu’il faille laisser ces questions éclipser les réalisations remarquables d’Israël, accomplies, comme je l’ai dit, dans les circonstances les plus difficiles.

En un laps de temps remarquablement court, Israël a établi une démocratie florissante, unique dans la région, comprenant une Cour suprême prête, lorsqu’elle le juge approprié, à passer outre le premier ministre ou l’establishment militaire (et même à emprisonner les anciens présidents et premiers ministres qui ont violé la loi), un parlement fougueux qui comprend tous les points de vue imaginables sur les spectres politique et social, une société civile robuste et une presse vigoureuse.

Il jouit maintenant de la paix et de la normalisation avec cinq pays arabes, dont le Bahreïn, le Maroc et les Émirats arabes unis, tout en maintenant des liens discrets avec plusieurs autres. La dynamique d’élargissement du cercle de la coexistence est indéniable, même si de sérieux défis demeurent, évidemment.

Le pays a bâti une économie enviable, de plus en plus fondée sur une innovation époustouflante et une technologie de pointe, dont le PNB par habitant dépasse de loin le total combiné de ses quatre voisins – l’Égypte, la Jordanie, le Liban et la Syrie. Il a rejoint l’OCDE, est devenu un centre mondial de recherche et de développement, a tenté de faire atterrir un vaisseau spatial sur la lune et d’envoyer des satellites en orbite autour de la terre, et attire les investissements directs étrangers.

Il abrite des universités et des centres de recherche qui ont contribué à faire reculer les frontières de la connaissance de manière innombrable, et ont remporté plusieurs prix Nobel au passage.

Il a mis sur pied l’une des armées les plus puissantes du monde – toujours sous contrôle civil, d’ailleurs – pour assurer sa survie dans un environnement difficile. Il a montré au monde comment une minuscule nation, pas plus grande que le New Jersey ou le Pays de Galles, peut, par son ingéniosité, sa volonté, son courage et son engagement, se défendre contre ceux qui voudraient la détruire par des armées conventionnelles ou des armées de kamikazes. Et il a fait tout cela en s’efforçant d’adhérer à un code de conduite militaire strict qui a peu de rivaux dans le monde démocratique, et encore moins ailleurs – et en faisant face à un ennemi prêt à envoyer des enfants au front et à se réfugier dans les mosquées, les écoles et les hôpitaux. À propos, face à la propagation du terrorisme, de nombreux pays cherchent à s’inspirer des stratégies de réponse et des modèles de résilience nationale d’Israël.

Il a atteint une qualité de vie qui le classe parmi les nations les plus saines du monde, avec une espérance de vie particulièrement élevée, en fait supérieure à celle des États-Unis, sans oublier un classement constamment élevé dans l' »indice de bonheur » annuel des pays.

Il a forgé une culture florissante, dont les musiciens, les écrivains, les artistes et, plus récemment, les émissions de télévision, sont admirés bien au-delà des frontières d’Israël. Ce faisant, il a pris avec amour une langue ancienne, l’hébreu, la langue des prophètes, et l’a rendue moderne pour l’adapter au vocabulaire du monde contemporain.

En dépit de quelques voix extrémistes d’intolérance qui méritent une condamnation sans réserve, il a instauré un climat de respect pour les autres groupes religieux, y compris le bahaïsme, le christianisme et l’islam, et leurs lieux de culte. Les autres nations de la région peuvent-elles prétendre à la même chose ?

Le pays s’est doté d’un secteur agricole qui a beaucoup à apprendre aux pays en développement sur la façon de transformer un sol aride en champs de fruits, de légumes, de coton et de fleurs.

Prenez du recul par rapport aux méandres de la surcharge quotidienne d’informations en provenance du Moyen-Orient et considérez le balayage de l’histoire depuis 1948. Regardez les années-lumière parcourues depuis les ténèbres de l’Holocauste, et émerveillez-vous devant le miracle d’un peuple décimé qui revient sur une minuscule parcelle de terre – la terre de nos ancêtres, la terre de Sion et de Jérusalem – et qui réussit à construire un État moderne et dynamique, contre toute attente, sur cette ancienne fondation.

En dernière analyse, l’histoire d’Israël est donc la réalisation merveilleuse d’un lien de 3 500 ans entre une terre, une foi, une langue, un peuple et une vision. C’est une histoire inégalée de ténacité et de détermination, de courage et de renouveau. Et c’est finalement une métaphore du triomphe de l’espoir durable sur la tentation du désespoir.